Dentro l’alimento: l’aspartame

L‘aspartame è un dolcificante artificiale comunemente usato nelle diete. È composto da due amminoacidi, l’acido aspartico e la fenilalanina, e l’estremità carbossilica della fenilalanina è esterificata con il metanolo. Le composizioni percentuali sono le seguenti: acido aspartico (40%), fenilalanina (50%), metanolo (10%).

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Pur avendo la stessa quantità di calorie dello zucchero il suo potere dolcificante è 200 volte maggiore, motivo per cui ne sono necessarie piccole quantità per dolcificare cibi e bevande.

Per questo l’aspartame, come altri prodotti dolcificanti come il ciclamato e la saccarina, è utile a chi soffre di diabete e per le persone che vogliono ridurre l’apporto di calorie nella dieta.

Le persone che soffrono di fenilchetonuria, che hanno cioè difficoltà nell’assimilare la fenilalanina, devono controllare l’assunzione di aspartame in quanto fonte di fenilalanina.

L’aspartame è un additivo alimentare autorizzato a livello europeo e classificato col numero E951. La dose giornaliera ammissibile è stata fissata in 40 mg/kg di peso corporeo.

Come testimonia la storia della sua autorizzazione per l’uso in alimentazione, l’aspartame è stato oggetto di numerose controversie.
Diversi studi sull’aspartame in animali da laboratorio hanno evidenziato la comparsa di tumori a seguito dell’assunzione orale di questo dolcificante, ma nessuno studio ha dimostrato un rapporto causa-effetto tra questi fenomeni, né ha potuto definire il meccanismo d’azione di una eventuale tossicità.

A valle delle prime autorizzazioni della FDA, nell’agosto 1974, il dottor Olney e l’avvocato Jim Turner avviarono una petizione di firme per opporsi alle decisioni dell’autorità alimentare.

Il 24 marzo 1976 la FDA aprì un’inchiesta per verificare l’esecuzione dei controlli da parte della Searle e la rilevazione dei dati.

A conclusione dell’inchiesta, il 10 gennaio 1977, la FDA chiese formalmente all’US Attorney Office di indagare in merito ai test eseguiti dalla Searle sulla tossicità dell’aspartame.

Il 1 luglio 1977 il capo degli investigatori dell’US Attorney Office venne assunto presso uno degli studi di avvocati della Searle. La trattativa aveva lasciato l’inchiesta pressoché ferma per alcuni mesi.

Il 1 agosto 1977 gli ispettori della FDA, sotto la guida di Jerome Blessler, giunsero comunque a pubblicare un rapporto che confermava incongruenze ed errori nei rapporti della Searle. L’8 dicembre 1977 l’inchiesta venne interrotta per aver superato i limiti di budget ed essersi protratta troppo a lungo.

Tra le ipotesi più accreditate c’è quella per cui la tossicità dell’aspartame sia dovuta alla liberazione nell’organismo del metanolo, una sostanza nota per avere effetti tossici, e in particolare perché causa cecità. Anche il meccanismo d’azione tossica del metanolo non è del tutto chiarito, si ipotizza che non svolga un’azione diretta, ma che la tossicità sia dovuta alla sua trasformazione in formaldeide ed in acido formico. Il metanolo è tuttavia contenuto in molti alimenti, in particolare frutta ricca in pectine, come le mele, ma sembra che la presenza in questi alimenti di etanolo ne contrasti la tossicità, forse diminuendone l’assorbimento.

Il dibattito sull’uso di aspartame negli alimenti si è riacceso nel 2005 con la pubblicazione di uno studio promosso dalla California Environmental Protection Agency, che ha evidenziato un aumento dell’incidenza di linfomi e leucemie nei topi femmina a seguito di assunzione di bassi dosaggi di aspartame.

Inoltre uno studio della Fondazione “Ramazzini” di Bologna ha ulteriormente segnalato questi effetti ed ha ipotizzato un legame tra la formaldeide rilasciata dal metabolismo dell’aspartame e l’aumento dell’incidenza di tumori cerebrali. Lo studio è stato pubblicato sullo European Journal of Oncology nel luglio 2005

Questi nuovi dati sono stati valutati dall’Agenzia Europea per la Sicurezza Alimentare (EFSA), nell’insieme di tutti gli studi effettuati sull’aspartame negli ultimi vent’anni.

L’EFSA ha confermato la dose giornaliera ammissibile (40 mg/kg peso corporeo) e ha concluso che lo studio non dimostra con sicurezza la relazione fra l’insorgenza di tumori e il consumo di aspartame e non sono emersi nuovi dati che giustifichino nuovi studi, considerate anche le fasce di assunzione più a rischio (es. diabetici o persone che seguono regimi alimentari a basso contenuto calorico) Un limite analogo (50 mg per kg di peso corporeo) era stato calcolato dalla FDA nel 1981.

La sicurezza dell’aspartame è stata riaffermata anche negli Stati Uniti dal National Cancer Institute a seguito di un’indagine durata cinque anni su mezzo milione di persone, dalla quale non è emerso nessun aumento dell’incidenza di linfomi, leucemie e tumori del cervello.

Tale studio è stato effettuato sulla base di questionari inviati fra il 1995 e il 1996 a persone di età compresa fra 50 e 70 anni, e vista la data di inizio commercializzazione dell’aspartame, a partire dal 1981, riguarda l’analisi di rischio per una esposizione a dosi inferiori alle attuali e non superiore ai 15 anni.

Dentro l’alimento: l’aspartameultima modifica: 2010-10-24T16:28:00+02:00da altramusa
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